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Los ríos fragmentados y eutrofizados. En Europa el río Danubio está afectado por la contaminación de fábricas químicas bombardeadas en 1999 en Serbia. El río Grande (Estados Unidos) tiene más de 100 represas y acueductos que redujeron el caudal y aumentaron la evaporación, teniendo épocas de sequía sin agua. El río Mekong está contaminado de mercurio (amenaza a 1,7 millones de personas) y arsénico (afecta al 21% de la población vietnamita). Un caso diferente de intervención humana es el río Chicago que fluye cruzando la ciudad de Chicago (Estados Unidos). En el siglo 19 se realizó una obra de ingeniería por razones de higiene que alteró la dirección del río. De esta forma en lugar de desembocar en el lago Míchigan, se dirigió al sur hacia la cuenca del Mississippi. El objetivo fue evitar la contaminación del lago con los residuos pluviales y cloacales que produjeron epidemias de tifoidea y cólera en 1885. En el 1900 se invirtió completamente el sentido de circulación mediante compuertas y en 1990 se inició un proceso de limpieza de basura. Un estudio encontró que mientras el agua superficial sigue un sentido este-oeste, el sedimento del fondo lo hace en sentido contrario, agregando problemas para el futuro. La ciudad tiene permitido retirar 91 m³/s de agua del lago, donde la mitad es para alimentar al río y la otra mitad se usa para agua potable. <<< >>> Cerca de 100 represas hidroeléctricas están planificadas en 4.300 km del río Mekong. El río Mekong se inunda anualmente lo que es importante para las pesquerías. Las sequías estacionales son igualmente importantes porque la alternancia puede crear las condiciones ideales para que los nutrientes terrestres sean arrastrados al sistema de agua dulce. El manejo de las represas para generar electricidad debería respetar esta alternancia para mantener la producción de arroz, la calidad nutricional de los alimentos, los objetivos ecológicos, etc. <<< >>> El proceso de salinización del agua dulce en los ríos reduce la calidad del agua. La sal se acumula en los suelos y aguas subterráneas y tarda décadas en enjuagarse. La salinización en agua dulce se centra en el cloruro de sodio. Pero la sal tiene una definición más amplia, que abarca cualquier combinación de iones cargados que se disocian en el agua (sodio, calcio, magnesio y potasio). Estos “cócteles” de sales pueden ser más tóxicos que una sal, ya que algunos iones pueden desplazar y liberar otros iones de la tierra y las rocas, agravando el problema. Los resultados sugieren que los iones de sal están elevando el pH del agua dulce, haciéndolo más alcalino. <<< >>> Los meandros de los ríos dependen de las raíces de las plantas para frenar la erosión de sus bancos y evitar que se propague el paisaje. Cuando esas raíces se desvanecen, los ríos van a empezar a cortar a través de sus bancos y forman trenzados. En la extinción del Pérmico los ríos cambiaron de meandros de trenzado. Cuando el suelo desaparece se llegará a un estado más arenoso. Los sedimentos de arcilla más fina son en gran medida un subproducto de los gusanos y otros organismos. <<< >>>
El Río de la Plata; Riachuelo y Delta del Paraná. (1) El Río de la Plata está contaminado por los vaciados industriales y de las ciudades. Un importante contaminante actual son los agroquímicos usados por el campo y que escurren por los afluentes. Las “arenas” que se ven en la costa de la Ciudad de Buenos Aires provienen, en su mayoría, de la meteorización de materiales de demolición. Las costas se llenan de envases de plástico en cada sudestada lo que muestra el descontrol de la basura. Otra fuente de contaminación es el tráfico fluvial para el comercio de granos en el río Paraná. <<< >>> ¿Cómo estudiar que “exportamos” por el Río de la Plata? Este remolino contiene desechos agrícolas, desde las ciudades y minerales de los Andes. La naturaleza de los materiales que pasan por los ríos muestra la conexión entre el aire, las montañas, las rocas, las plantas, el suelo y el océano. Es la intersección de 2 ciclos de carbono: geológico y biológico. Los ríos exportan el carbono y las represas lo bloquean. Los sedimentos fluviales llevan carbono al océano, lo cual aumenta con la agricultura (desechos agrícolas y erosión del suelo). Hay dos formas de seguimiento: biomarcadores e isótopos de carbono. Cada grupo de especies produce una gama específica de moléculas (son biomarcadores) y el carbono tiene 3 isótopos C-12 (98,93%), C-13 (1,07%) y C-14; todos tienen 6 protones y el resto son neutrones. El C-14 (con 8 neutrones) se forma en la atmósfera por interacción del nitrógeno con la radiación cósmica. Es muy pesado y decae (es radiactivo), por lo que se usa para determinar la edad del vegetal. La proporción entre C-12/C-13 en los biomarcadores vegetales permite responder las preguntas: ¿Cuánto carbono proviene de las plantas y de las rocas?, ¿De dónde viene el carbón vegetal? y ¿cuántos años tienen? <<< < >>> <<< >>> (2) El Riachuelo es celebre por el Instituto Blacksmith. En su Informe del 2013 sobre áreas contaminadas del planeta, presenta 3.098 sitios tóxicos que afectan a 84 millones de personas. En el “top-ten” se encuentra la cuenca Matanza-Riachuelo (puesto Nº 8) y rivalizando con Chernóbil (Nº 2). Las ciudades de China e India ya no están entre las más contaminadas; tampoco hay ninguna en todo el listado de países desarrollados. Pero en muchos casos son los responsables por derivar la producción contaminante a los países periféricos. La contaminación de la cuenca Matanza-Riachuelo es un caso emblemático de mal uso en forma continuada de un recurso hídrico. El problema se inicia hace 200 años con la instalación de curtiembres y saladeros que vertían materia orgánica (sangre, grasa y carne). Para 1870 el Riachuelo estaba tan contaminado que no existía vida orgánica. Había 52 astilleros y se instalaron las primeras industrias y frigoríficos. Se comenzaron a verter sustancias inorgánicas que el río no podía procesar. Una conducta de este tipo, con un recurso que es común a toda la comunidad, fue descripto como “la tragedia de los comunes” (G. Hardin-1968). Consiste en seguir el siguiente razonamiento: “si yo no uso este recurso, otro lo hará”; “lo poco que yo lo utilizo no llega a contaminar”; “además el recurso es renovable”. El Riachuelo es un ejemplo inmejorable de este tipo de conducta acumulativa. En el 2006 se creó el Acumar (Autoridad Cuenca Matanza-Riachuelo) que es el organismo gubernamental para el saneamiento de la cuenca. Hacia 2012 las cifras oficiales y de organizaciones ambientalistas indicaban que la cuenca tenía 5 millones de personas (12,5% de la población de Argentina). Había 500.000 personas en asentamientos cercanos. Existían 20.000 industrias registradas sobre la cuenca, donde 1.400 eran contaminantes. El 30% de las industrias eran farmacéuticas, químicas y petroleras. Se calculaba que había 360 basurales a cielo abierto, usados por muchos desocupados. El 34% de los vertidos al río eran residuos. La proporción de metales pesados (plomo, zinc y cromo) era 50 veces mayor a lo permitido. Se volcaban 88.500 m3/día de aguas servidas, la amplia mayoría sin tratamiento alguno. El 35% de la población total no tenía agua potable y el 55% no tenía cloacas. El 53% de los hogares estaban en grado de vulnerabilidad sanitaria. Había un 30% de mortalidad infantil por causa de enfermedades hídricas (el doble del resto de la ciudad de Buenos Aires). En la zona comprendida entre Puente La Noria y La Boca (15 km) había 4 millones de m3 de barro contaminado como resultado de 2 siglos de vertidos orgánicos descontrolados. El agua no tenía oxígeno (0,5 mg/litro, 10 veces menos de lo necesario para la vida). En el 2015 la FAUBA (Facultad de Agronomía de la UBA) alertó sobre las obras de dragado en la boca del Riachuelo. La cantidad de metales pesados (cromo, plomo, zinc, cadmio y arsénico) coloca a los sedimentos en “clase 4”. Los estándares más elevados impiden relocalizar ese material en aguas abiertas como se realizó a 25-35 km de la costa en el Río de la Plata con 3 millones de m3 de sedimentos. Un problema es que los sedimentos que pasan del medio anaeróbico (Riachuelo) a uno aeróbico (Río de la Plata) se oxidan y vuelven peligrosos, y las aguas del río sirven de agua potable para 17 millones de personas. Otro problema es que el nivel de cromo y cobre supera los valores de protección del fitoplancton y zooplancton. El Río de la Plata además es un estuario que recibe las mareas desde el océano y el flujo se puede revertir (sudestadas). Además, el estuario se comparte con Uruguay por lo que podría ser materia de conflicto internacional. Desde ya que las autoridades niegan cualquier peligro. En forma natural al Río de la Plata llegan al año cerca de 160 Mt de sedimentos, donde el 70% son aportados por el Río Bermejo, bajando desde los Andes. La extracción de la basura y los cascos de barcos hundidos del Riachuelo mejoró la escorrentía del agua, en un río que circula a 2-8 m3/s. Sin embargo, de 38 puntos de monitoreo en 33 se mantiene la categoría de contaminación media; 2 empeoraron de media a alta y 3 pasaron de alta a media. Los contaminantes medidos son los metales (cadmio, cromo, zinc y mercurio). La mejoría para el 2015 obedece a la escorrentía por el trabajo de recolección de residuos y la limpieza de márgenes. Se habían relocalizado 500 familias de las 17.000 que deben mudarse. Un cambio adicional se notará con la obra del colector cloacal de la margen izquierda, que llevará los líquidos cloacales al Río de la Plata. Luego de ser tratados en una planta depuradora, los líquidos llegarán al Río de la Plata por un emisario subfluvial, que tendrá 3,8 metros de diámetro y estará a 30 metros de profundidad. <<< >>> <<< >>> (3) El Delta del Paraná. Entre 5.300 y 1.700 años atrás el delta del río Paraná era una zona árida de 17.400 km2. Fue un período dominado por el oleaje que entraba por río de la Plata que coincidió con un evento de aridez registrado en la llanura pampeana. Se reactivaron las dunas y la erosión de suelos, lo que coincide con la escasez de restos aborígenes prehistóricos. El mejoramiento climático posterior a hace 1.700 años favoreció el repoblamiento del delta y la región. Este evento cercano nos muestra la dependencia del clima. El escenario de clima cálido y húmedo favorece la actividad humana en la región, mientras que un enfriamiento nos llevaría a un escenario de aridez, que debido a la falta de sistemas de irrigación artificial de los suelos complicaría la actividad agropecuaria. El delta del Paraná está protegido de la acción marina y conserva un área de cordones costeros que permiten reconstruir como fueron las fluctuaciones de este ambiente de transición. El delta actual comenzó a desarrollarse luego del último ingreso del mar hace 6.000 años cuando alcanzó una altura de 5 m por encima del nivel actual y llegó a la ciudad de Diamante (Entre Ríos). En el río Uruguay, la represa Salto Grande es culpable de la erosión de las costas del río y otros efectos aguas abajo sobre el Delta del Río de la Plata. Además, impide la migración natural de especies como sábalos (procesado en forma industrial para harina de pescado) y la pesca artesanal de surubíes, patíes y dorados. El pacú y salmón de río no llegan al sur de la represa. Otras especies siguen migrando, pero se propagaron al Paraná. <<< >>> En el río Uruguay, la represa Salto Grande es culpable de la erosión de las costas del río y otros efectos aguas abajo sobre el Delta del Río de la Plata. Además, impide la migración natural de especies como sábalos (procesado en forma industrial para harina de pescado) y la pesca artesanal de surubíes, patíes y dorados. El pacú y salmón de río no llegan al sur de la represa. Otras especies siguen migrando, pero se propagaron al Paraná. <<< >>>
El transporte fluvial. Otro problema es el dragado de los ríos para mantener la navegación. Se sabe que la cantidad de especies, riqueza y número se reduce con el aumento de la profundidad del dragado. Uno de los problemas es la turbidez del agua y la falta de luz. El dragado cambia las condiciones de manera que la población nativa de peces se ve afectada y desplazada por otras que se adaptan mejor a las nuevas condiciones. La sedimentación puede afectar al desove. Sobre la Cuenca del Plata se proyectó la Hidrovía de 3.440 km de largo desde el Puerto Nueva Palmira (Uruguay), recorriendo los ríos Paraná y Paraguay, con extremo en Puerto Cáceres (Brasil). Es un proyecto para la integración del Mercosur que debe permitir la navegación de convoy de barcazas con 200 m de largo, 16 m de ancho y 3,5 m de calado. Los argumentos a favor son: permitirá descomprimir el tráfico de camiones reduciendo las emisiones de GEI; volver previsible el tráfico fluvial generando puertos intermedios; integrar a Bolivia y Paraguay con una salida de exportaciones. <<< >>> Los ríos Paraná y Uruguay conviven en forma natural. El Paraná crece en verano y el Uruguay en invierno debido a diferentes regímenes de lluvia y absorción. El río Iguazú crece en invierno y compensa la bajante del río Paraguay y Paraná. El Pantanal retarda 4 meses los efectos de las inundaciones. La construcción de la Hidrovía tiene varias objeciones ambientales. Se requiere mantener el dragado y hacer obras de rectificación (enderezamiento) de tramos de canales, incluyendo el dinamitado de zonas rocosas. En el extremo norte de la Hidrovía, está el Pantanal (Brasil). Es el humedal más grande del mundo (150.000 km2) y actúa como una esponja que absorbe agua en temporada de lluvias y la libera lentamente. En el verano el Pantanal se inunda con metros de agua y muchas especies de aves migran a la Argentina. En invierno vuelven al Pantanal a reproducirse (p.e., cigüeña Tuyuyú). Una muralla rocosa al sur de Pantanal funciona como una represa natural, de forma que la canalización afectaría la vida silvestre y la cría de ganado. Esto aumentaría el escurrimiento aguas abajo (Paraguay-Argentina) y el caudal podría inundar zonas costeras del río Paraná por estaciones anuales, afectando a las poblaciones ribereñas y la vida silvestre. Debería agregarse la pérdida de humedales, el deterioro de la calidad del agua y la pérdida de vegetación flotante (camalotales) con la caída de productividad del sistema. <<< >>> Una revisión del Proyecto asegura que no interrumpirá los ciclos naturales de los ecosistemas y que acomoda el tamaño de las barcazas a las características del río. Esto es opuesto a lo realizado en el Mississippi y el Rhin. La Hidrovía del río Rhin requirió una fuerte intervención humana para hacerlo navegable. En el caso del río Mississippi (Estados Unidos) la Hidrovía transporta el 80% de la producción agrícola de Estados Unidos. La agricultura, industria y ciudades vuelcan al año 1,6 Mt de nitrógeno en el Golfo de México, que eutrofizan las aguas y generan una “zona muerta” de 14.000 km2 y 60 m de profundidad (datos del 2014). Para recuperar la regulación natural del río que se perdió por las obras humanas, se están eliminado represas y recuperando meandros y bañados. Se estima que se requiere la restauración de 2,2 Mha de humedales para eliminar el 40% del nitrógeno que genera la agricultura y que terminan en el Golfo. Los objetivos son: reducción de hipoxia (aguas con poco oxígeno) en la desembocadura; mejorar la calidad del agua y la salud pública; crear hábitat y ecosistemas nuevos y mitigar las inundaciones. Por ejemplo, The Nature Conservancy ayuda a los agricultores a crear zanjas de drenaje que generan una llanura de inundación que reduce la velocidad del agua, preservando el suelo.
Los deltas. Los deltas ocupan el 1% de la superficie terrestre y alberga al 7% de la humanidad. De los 24 mayores deltas el 85% experimentan severos hundimientos. Por nivel de riesgo, el delta del Paraná se encuentra en riesgo bajo (amarillo). Entre los de alto riesgo (rojo) están el Yangtse y Amarillo (China), San Francisco (Brasil) y Nilo (Egipto). Los deltas se forman por acumulación de sedimentos que provienen de aguas arriba. En los últimos 50 años se construyeron grandes represas hidroeléctricas que cortaron el flujo de sedimentos y no se llega a compensar la compactación en los deltas. Otra causa de hundimiento es por la extracción de materiales subterráneos (agua, petróleo y gas). Además, está el aumento del nivel del mar que incrementa el efecto de hundimiento y las grandes tormentas que producen elevaciones del mar de corta duración, pero pronunciadas. Las poblaciones prefieren los deltas porque los terrenos son planos con muy poco desnivel; tienen suelos muy ricos con buenas tierras de cultivo y tienen facilidad para el transporte fluvial. Por eso los deltas son el origen de grandes ciudades y 1.500 millones de personas viven en ellos. <<< >>> En el delta del Mississippi se construyeron compuertas para contener el agua que ingresa sobre New Orleans desde el Golfo de México. Pero tienen además el problema de la contaminación que arrastra el río desde las áreas agrícolas y produce eutrofización en la desembocadura. El problema de las represas es grave porque se construyen para muchos años y tardan décadas en que los sedimentos las vuelvan inútiles. El delta del río Nilo sufre por la represa en Asuán (30 de las 47 especies de peces comerciales se han extinguido). El delta del río Amarillo (China) se hunde a razón de 25 cm por año y además recibe tifones de 5 m de altura. Las tormentas hacen ingresar el agua salada e inundan los campos. En el delta del Indo (Pakistán), unos 2 millones de personas abandonaron la zona por la salinización. El delta del río Po (Italia) se hundía debido a la extracción de gas desde el subsuelo. Una vez que se interrumpió la explotación se hunde al 10% de velocidad. En forma opuesta se sugirió inflar el interior del subsuelo en Venecia para elevarla (una medida de geoingeniería). El delta del río Chao Phraya (Bangkok) se desmorona por la extracción de agua dulce para la ciudad, por lo que se introdujeron impuestos al agua para ducha. <<< >>> La Ciudad de México se hunde (subsidencia) porque ocupa lo que fue una vez una red de lagos. En 1325, los aztecas establecieron Tenochtitlán, en una isla, y vivieron en convivencia con el agua. Los españoles emprendieron la guerra contra el agua. Se sustituyeron diques y canales por calles y plazas. Se drenaron los lagos y despejaron las tierras forestales. Había 300.000 personas, ahora hay 21 millones. Los acuíferos se están agotando, y la Ciudad de México se basa en una mezcla de lechos de lagos de barro y tierra volcánica. El suelo volcánico absorbe el agua y lo entrega a los acuíferos. Es estable y poroso, y está enterrado debajo de hormigón y asfalto, deteniendo el filtrado de la lluvia a los acuíferos. Esto causa inundaciones y crean islas de calor que elevan la temperatura. Debido a que la ciudad está construida sobre una mezcla de arcilla y tierra volcánica, se hunde de forma desigual, causando fisuras graves. <<< >>>
Los manglares. En el río Mekong, la causa del hundimiento es la pérdida de manglares para convertir las tierras en arrozales y acuicultura. Los manglares son bosques densos de arbustos que crecen en aguas salobres y previenen la erosión actuando como defensa contra los flujos de agua. En Asia se encuentra el 42% de los manglares del mundo. Investigaciones recientes encontraron que el delta del Mekong está a 2 metros sobre el nivel del mar y se hunde a 1-5 cm/año. Los culpables son las represas que impiden la llegada de sedimentos y millones de pozos perforados desde la década de 1980 para la agricultura. Al ritmo actual de extracción de agua el delta del Mekong perderá un metro en el 2050. Los manglares protegen las costas, aumentan la pesca conservan el carbono. Se reducen por la sobreexplotación de la madera y el carbón vegetal, la expansión urbana y la construcción de carreteras de la costa. El 2% de los manglares del sudeste asiático (100.000 ha), fueron deforestadas entre 2000 y 2012. Las causas fueron la expansión de la acuicultura, la agricultura de arroz y plantaciones para aceite de palma. En Filipinas y Tailandia han perdido más del 65% de sus manglares. La industria del camarón de la acuicultura representa una de las amenazas más graves a los manglares. Para fabricar piscinas camaroneras se excava un metro en el sustrato humedal, luego se llena con agua salobre y camarones. Sin bosques de manglares el mar pierde significado; porque “los manglares son las raíces del mar”: los rendimientos de pesca mediante red en lagunas de Sri Lanka cayeron de 20 kg/día a 4 kg/día en las zonas sin manglares. Sri Lanka ha anunciado sus planes de ser el primer país en dar plena protección a los manglares. Muchas de las lagunas se encuentran en el noreste de Sri Lanka que fue centro de una guerra civil que terminó en 2009. Durante la guerra, los manglares se convirtieron en refugios para rebeldes tamiles y muchos fueron destruidos durante los combates. Otra amenaza es la recolección de madera para hacer carbón, por eso se educa para usar fuentes alternativas como ser briquetas de cáscara de arroz. Como los camarones a menudo sucumben a enfermedades, los estanques quedan abandonados. Así fue como en Honduras se rellenaron dos granjas camaroneras abandonadas que fueron construidas ilegalmente en un sitio Ramsar para remediar el daño. <<< >>> Un extenso estudio interdisciplinario encontró que los bosques costeros (manglares) fueron una protección contra los daños causados por el tsunami de 2004 en el sudeste de Asia. Una población de 30 árboles por cada 100 m2 pudo amortiguar el caudal máximo del tsunami en más de un 90%. Los pueblos sin protección quedaron destruidos, mientras que los que estaban detrás del manglar casi no tuvieron pérdidas. Un ciclón que llegó a la India en 1999 produjo daños en al menos 409 aldeas pobres. La proporción de muertes fue mayor en aquellas que habían quitado los manglares. En los 5 países más afectados, las actividades humanas redujeron el área de manglares en un 26% desde 1980 al 2000. Si bien los tsunamis son eventos raros, las tormentas costeras son frecuentes a lo largo del año y se requiere replantar manglares y vegetación costera. <<< >>> La restauración del hábitat de marismas, manglares y pastos marinos se llama recuperar el “carbono azul”. Actúan como defensas naturales contra el cambio climático, la captura de CO2 incluso más rápido que los bosques terrestres. La destrucción global de un tercio de los humedales costeros y marinos está reduciendo el tamaño del carbono azul. Los suelos expuestos de los ecosistemas costeros convierten a los sumideros en fuentes de carbono. Las emisiones de carbono de los manglares degradados, marismas de marea y hierbas marinas es una buena parte de las producidas por la deforestación. <<< >>> La restauración del hábitat de marismas, manglares y pastos marinos se llama recuperar el “carbono azul”. Actúan como defensas naturales contra el cambio climático, la captura de CO2 incluso más rápido que los bosques terrestres. La destrucción global de un tercio de los humedales costeros y marinos está reduciendo el tamaño del carbono azul. Los suelos expuestos de los ecosistemas costeros convierten a los sumideros en fuentes de carbono. Las emisiones de carbono de los manglares degradados, marismas de marea y hierbas marinas es una buena parte de las producidas por la deforestación. <<< >>>

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