El Antropoceno

El Antropoceno: (1) la evidencia mineral. El primer gran evento en la historia de la diversificación de los minerales ocurrió hace 2.000 Ma. El aumento de oxígeno en la atmósfera dio lugar a unos 3.000 de los 5.200 minerales reconocidos por la IMA (International Mineralogical Association). La evolución mineral se produce por las combinaciones de elementos en forma natural. Una “especie mineral” se define como un compuesto cristalino de origen natural que tiene una composición de combinación química y estructura cristalina única. El Antropoceno sería “un momento de rápida especiación dentro del reino mineral”. Se trata de un montón de “Tierra hecha por el hombre”. Parte de la definición de un mineral es que se forma sin la acción del hombre, por eso los plásticos no son minerales. Los minerales pueden formarse por procesos biológicos. Por ejemplo, en el guano de los murciélagos; en el esmalte en los dientes. Una huella dactilar que da personalidad a la Tierra es la presencia de 2.550 minerales raros (p.e., fingerita, amicita). Es muy probable que los planetas sin vida tengan condiciones minerales más simples. Las exploraciones en la Luna o Marte no descubren sorpresas en mineralogía. Un mundo pobre ecológicamente se traduciría en la presencia de menos minerales. Es un concepto novedoso donde los minerales y vida están ligados. La vida requiere minerales y crea nuevos nichos en los que nuevos minerales se forman. Los minerales forman vida y la vida forma minerales, es una coevolución. De los 5200 minerales (2550 considerados raros) conocidos, menos de 100 componen el 99% de la corteza terrestre. Más del 60% de los minerales han sido atribuidas a cambios biológicos en el ambiente. Por ejemplo, el mineral ichnusaite, fue creado de forma subterránea por la mezcla de torio y molibdeno y sólo se ha encontrado una muestra en la isla de Cerdeña. Algunos minerales son raros porque, aunque están compuestos por ingredientes comunes, deben “cocinarse” en condiciones controladas de forma precisa. Por ejemplo, el mineral hatrurita (calcio, silicio y oxígeno), sólo se forma a temperaturas por encima de 1.250 °C y con la ausencia de aluminio. Otros minerales son raros porque sus componentes son inusuales o porque se encuentran en lugares difíciles de acceder, como la Antártida. Algunos son únicos por sus características. Por ejemplo, la edoylerita es un mineral que se desintegra cuando es expuesto a la luz. <<< >>> En el 2017, se identificaron 208 minerales originados por el hombre (el 4% de los 5.200). La mayoría se originaron en la minería: en los vertederos de extracción de minerales, por la erosión de la escoria, en las paredes de los túneles, o en los incendios de minas. Por ejemplo, 6 en las paredes de las fundiciones; 3 en un sistema de tuberías geotérmico; 3 en los artefactos de plomo corroído en un naufragio de Túnez; 2 en artefactos de bronce en Egipto; 2 en artefactos de estaño en Canadá; 4 en sitios de quema de sacrificio prehistóricos en las montañas de Austria; uno (calclacita) en un armario de un museo. Deben existir cientos de minerales aún no reconocidos en antiguas minas, fundiciones, edificios abandonados, y otros sitios. En tanto se están formando nuevos minerales en vertederos de residuos sólidos, donde las baterías viejas, equipos electrónicos están expuestos a la alteración. Todo depende del entorno. Dos depósitos a diferentes profundidades o diferentes temperaturas crean diferentes minerales. Pueden tener los mismos átomos, pero dispuestos en una estructura diferente. Por ejemplo, la calcita y aragonita son realizados por diferentes animales que utilizan diferentes rutas biológicas para realizar sus conchas. Los depósitos de cobre en algunos lugares tienen cobre metálico, pero donde no hay oxígeno, el cobre se forma en los sulfitos. Cuando el cobre se oxida da lugar al carbonato de cobre. La tecnología de materiales industrial creó miles de minerales artificiales: carburo de tungsteno (para bolígrafos), granates (para láser), nitruro de boro (como abrasivo). Otros son mineraloides, como el vidrio y plásticos. El hormigón y los ladrillos son rocas artificiales. Además, los radionucleidos artificiales de la era nuclear cambian el modelo de isótopos naturales de los elementos. La actual capa estratigráfica está impregnada de nuevas señales químicas: metales pesados, productos químicos industriales; pesticidas y productos farmacéuticos. Es un ejemplo del Antropoceno capturado en las capas de sedimentos. <<< >>> En un estudio se analizó como se transfieren 77 elementos químicos entre el suelo, las rocas, agua y atmósfera. Es lo que se llama ciclo de los elementos e intervienen agentes naturales (erupciones, erosión y la vida) y humanos (minería, construcción y agricultura). De los 77 elementos, 62 ciclos están intervenidos por las acciones humanas. En muchos casos esos elementos no son el objetivo, pero son parte de los movimientos de sedimentos y rocas que se hace para la minería y construcción. Son 35 Gt/año de materiales removidos del suelo. <<< >>> Un estudio de revisión sobre la sustentabilidad de la demanda de suministros de minerales demostró que la exploración minera no está al día con la demanda futura y que el reciclaje no sería capaz de satisfacerla. Al mismo tiempo, la transición hacia una sociedad de bajo carbono requerirá grandes cantidades de metales y minerales para la fabricación de tecnologías limpias y que no se está preparado para satisfacerla. Los principales metales son hierro, cobre y oro (y otros metales preciosos) y se comercializan como commodities, pero los metales tecnológicos, como las tierras raras, se venden mediante distribuidores con precios muy variables. El horizonte de tiempo para el desarrollo de un yacimiento de minerales de tierras raras es de 10-15 años y pude no seguir a la demanda. Hay pocos minerales de reemplazo para el cableado de cobre, o metales de tecnología verde, como el neodimio, terbio o iridio. Se piensa que los metales y fibra de carbono usados en aviones o automóviles tienen un menor impacto ambiental; pero la fabricación parte del petróleo. Además, son difíciles o imposibles de reciclar. <<< >>> Antes que, por agotamiento físico de los metales, la escasez surgirá por causas relacionadas con la explotación industrial, la economía y las presiones ambientales o sociales. Los recursos minerales son finitos, pero pueden encontrarse recursos minerales para muchos siglos. Las reservas comprobadas son aquellas que fueron identificadas, cuantificadas y pueden ser explotadas. Convertir un recurso mineral en una reserva requiere inversión en exploración, perforación, análisis y evaluaciones numéricas y económicas. La reserva estimada para la mayoría de los minerales es de 20 a 40 años, y se ha mantenido constante durante décadas. La gran mayoría de los depósitos son de superficie o en los 300 metros superiores de la corteza, pero las técnicas actuales permiten la minería a profundidades de 2 a 3 km. <<< >>> Después del agua, la arena y grava es el segundo recurso natural más utilizado en nuestro planeta. A nivel mundial, el consumo anual se estima en 53 Gt. Eso es cerca de 7,5 toneladas por año por habitante. La mayoría de la arena proviene de la erosión de las montañas, con una producción natural de 12,6 Gt al año. Se está utilizando arena a una velocidad 4 veces mayor a la producida por la naturaleza. La extracción de arena de las playas produce erosión costera y afecta al turismo. En tanto, la extracción de arena marina mediante dragado del lecho afecta a las plantas y animales que viven en la zona de minería. La columna de lodo produce una manta del fondo marino y puede sofocar la vida en las zonas circundantes. Hay casos de corrupción y actividades ilegales asociadas con la industria de la extracción de arena. <<< >>>
El Antropoceno: (2) la evidencia geológica. Se tienen indicios geológicos del impacto humano en procesos como la erosión de la superficie de la Tierra. Un núcleo de 450 m de profundidad recuperado del Mar Muerto muestra una tasa de erosión incompatibles con los regímenes tectónicos y climáticos normales desde hace 11.500 años. La muestra del núcleo entrega información de sedimentos de 220.000 años. En el período de erosión humana los animales fueron domesticados, la vegetación natural se reemplazó por los cultivos, la deforestación proporcionó más área para el pastoreo y el pastoreo redujo la cubierta vegetal natural, Todo esto entregó un aumento de 3 veces en la arena fina aportada al Mar Muerto por las inundaciones estacionales. <<< >>> Un ejemplo de estructura humana que tiene proyección geológica son las minas. La mina de potasio Boulby (Inglaterra) tiene innumerables redes de túneles bajo el mar. Llega a 1350 m de profundidad, y se adentra 8 km en el suelo del Mar del Norte. Es una formación de potasa y sal gema producto de la evaporación del mar hace 200 Ma. Las máquinas perforadoras se arman bajo tierra y luego de años de trabajo se abandonan allí. Lentamente, la presión aprieta el túnel, y la sal fluye encerrando las máquinas. Así se genera un futuro fósil del Antropoceno: una máquina reliquia en un capullo de halita (roca de cloruro de sodio NaCl). <<< >>> En España se analizaron los sedimentos de la Ría de Bilbao que tiene 7 m de sedimentos acumulados por la industrialización. En la playa de Tunelboca se acumuló sedimentos durante un siglo de escorias vertidas por los altos hornos. El oleaje y las corrientes marinas los transportaron desde 1940 y acumularon como una playa cementada al pie de los acantilados de Getxo. Esta huella de la actividad humana quedará grabada como una línea en los estratos. Un trabajo similar, pero en 2 lagos en los Alpes, permitió analizar el registro de compuestos sintéticos durante los últimos 100 años. El resultado mostró pocos contaminantes sintéticos hasta 1950. Luego un aumento hasta llegar al máximo en 1970 desde donde desciende. Una marca que predomina son los residuos radiactivos del plutonio de los ensayos con bombas nucleares. Desde 1952 los ensayos en la atmósfera depositaron isótopos radiactivos en todo el planeta. Es una señal inequívoca “global y sincrónica”. <<< >>> El concepto de “tecnosfera” se introdujo para combinar lo producido por la humanidad y su tecnología. Incluye los animales y plantas domesticadas. La tecnosfera brotó de la biosfera y es parcialmente parasitaria de ella. La clave no es el auge de la tecnología, sino la rica vida social de la humanidad, una fuerza impulsora de los cambios en el planeta. Si la tecnosfera se derrumbara, la evidencia física del Antropoceno incluiría una fina cama de eventos de corta duración (estratos urbanos) con raíces profundas (minas y pozos), una perturbación en el clima (de mayor plazo) con la reconfiguración permanente de la biosfera (invasiones de especies) y un evento de extinción masiva moderado. Si no hay una extinción de la tecnosfera, los cambios serán sostenidos y será determinante en la trayectoria futura de la Historia Natural. La primera estimación del tamaño de la tecnosfera se aproxima a 30 billones de toneladas, más de 50 kg/m2 de la superficie del planeta. En comparación con la biosfera es muy pobre en reciclaje de sus propios materiales, lo que generará estratos en la geología como tecnofósiles. Si los tecnofósiles fueran clasificados como los fósiles biológicos la cantidad de tipos superaría el número de especies bióticas vivientes. <<< >>>
El Antropoceno: (3) la evidencia del carbono. Una visión simple de la hipótesis de Gaia, pero falsa y que lleva a confusión, es decir que: “la Tierra es un organismo vivo”. Aunque falsa, esta idea puede ser útil para observar cómo un todo a los ecosistemas del planeta. Un ecosistema se encuentra en equilibrio inestable, con cambios lentos y acompañados por un reacomodamiento. Si esto ocurre violentamente el sistema se desequilibra, produciendo las “extinciones en masa” (nunca ocurrió la pérdida total de la vida). Una de las consecuencias de la extinción es la pérdida de las “enciclopedias genéticas” que tardaron millones de años en evolucionar. Además, está la pérdida y deterioro de ecosistemas, debido a la desaparición de eslabones en la cadena trófica (de un eslabón a otro solo pasa el 10% de la energía requerida para alimentarlo). <<< >>> La (posible) actual Sexta Extinción tendría una causa nueva, la actividad humana y está por verse cuan profunda será la pérdida. Es el primer evento global de extinción que tiene una causa biótica, en vez de una causa física. Se puede dividir la Sexta Extinción en 3 fases. La primera comenzó hace 100.000 años cuando los primeros Homo sapiens se expandieron fuera de África. En cada lugar donde migraron los humanos, otras especies se extinguieron producto de la caza; la dispersión de organismos causantes de enfermedades o la introducción de plantas y animales exóticos. La segunda fase se inicia hace 10.000 años con la agricultura, la domesticación de especies y la deforestación para cultivos. La tercera ocurre desde hace 250 años, con la revolución industrial y el consumo masivo de combustibles fósiles. <<< >>> Algunos piensan que los “límites planetarios” es una escuela de pensamiento que combina la Teoría de Catástrofes con la sabiduría popular (“estamos seguros, mientras no crucemos la línea”). Pero dicen que no hay evidencia de que los sistemas naturales funcionen de esta manera. Por ejemplo, la tasa de extinción sería 1.000 veces mayor que la tasa de fondo (natural, sin intervención humana). Pero es algo que cambia con el tiempo y está lejos de ser un impacto global. Indican que una mejor medida sería la tasa de extinción a largo plazo; y quizas no sea la tasa de extinción la métrica, sino la pérdida total de especies en un lugar determinado. La idea de un espacio seguro constituye un límite que parece arbitrario y está lejos de tener consenso. La noción de límite no es verificable ni aplicable a las necesidades de la naturaleza. <<< >>> Una propuesta dice que la extinción masiva ocurre si se cruzan uno de dos umbrales. (1) Para cambios en el ciclo del carbono a largo plazo, las extinciones ocurren si los cambios tienen una velocidad más rápida de lo que los ecosistemas pueden adaptarse. (2) Para las perturbaciones a corto plazo, el ritmo de cambios del ciclo del carbono carece de importancia y toma valor la magnitud del cambio. <<< >>> En el pasado geológico, los saltos de CO2 están asociados con extinciones masivas que ocurrieron en escalas de tiempo mas extensas. Se identificaron 31 eventos desde el Cámbrico (542 Ma) en los que se produjo un cambio significativo en el ciclo del carbono. En el registro geoquímico se muestran como un cambio en la abundancia relativa de los isótopos carbono-12 y C-13. La mayoría de los 31 eventos los cambios no desestabilizaron el sistema hacia la catástrofe. Pero en 4 el valor superó el umbral. El ciclo clave es la relación entre la fotosíntesis y respiración, de forma que cuando hay una fuga en el ciclo, el carbono orgánico se hunde en el fondo del océano, se entierra como sedimento y se secuestra de la biosfera. La tasa crítica de carbono inyectado que no puede secuestrarse tiene una escala de tiempo de 10.000 años. Para eventos más cortos, el problema no es el umbral sino a la masa de carbono. Ambos escenarios resultarían en el calentamiento global y la acidificación de los océanos. <<< >>> En 1993, el biólogo H. Wilson, estimó que la Tierra estaba perdiendo unas 30.000 especies al año por causas humanas, con amplia mayoría de especies invertebradas que se extinguen antes de catalogarse. Por orden de impacto las causas son: destrucción de los hábitats (agricultura y deforestación); especies invasoras; contaminación; superpoblación humana y sobreexplotación de los recursos naturales (caza, pesca y minería). Una causa importante parece ser la desestabilización de la cadena trófica. En modelos matemáticos de simulación se encontró que podría darse el caso que la conservación de una especie en peligro ponga en peligro a otras. Esto significa que la supresión de una especie en declive puede ser mejor que los esfuerzos de conservación. El trabajo de conservación debe actuar sobre todo el ecosistema. <<< >>>
El Antropoceno: (4) el impacto en ecosistemas. Algunos piensan que al Antropoceno hay que evaluarlo por las ganancias en diversidad biológica al mismo tiempo que las pérdidas. Las ganancias son ecológicas ya que el número de especies aumenta en la mayoría de las regiones, aunque el número de especies ha disminuido. En todos los ecosistemas hay especies que funcionan bien en el mundo modificado por los humanos. La naturaleza parecería prosperar. El planeta es como un experimento enorme, nunca se ha visto algo como los humanos. Pero, la mayoría de sus acciones son similares a los procesos ecológicos normales. Es un experimento inusual, pero parte del mismo sistema global. El mundo biológico es dinámico: nuevas especies aparecen y prosperan en nuevos lugares todo el tiempo. Se debería apreciar al mundo por lo que es, en lugar de lamentar el mundo que creemos que fue hace algunos siglos. <<< >>> Un estudio analizó el estado de 27.600 especies de vertebrados (cerca del 50% del total). Se estudiaron las pérdidas de población en una muestra de 177 especies de mamíferos bien estudiadas entre 1990 y 2015. Se encontró que más del 30% de las especies de vertebrados están disminuyendo en tamaño de población y rango. Esto afecta las intrincadas redes ecológicas que implican animales, plantas y microorganismos, lo que conduce a ecosistemas menos resistentes. <<< >>> Un esfuerzo de revisión de artículos científicos sobre datos genéticos de 2.764 especies de vertebrados (600 en peligro de extinción), encontró que el tamaño de las poblaciones se redujo en un 25% cada 10 años desde 1890. El descenso rápido es común en especies en peligro, donde la diversidad genética se reduce. Los esfuerzos de conservación se enfocaron en el mantenimiento de la diversidad genética, pero se cree que la conservación de los ecosistemas y hábitats naturales deberían tener más peso. La diversidad genética es importante para la preservación de una especie. En tanto, para prevenir la disminución de la población se requiere la protección de los hábitats nativos. <<< >>> La investigación en 63 áreas protegidas en Alemania sugiere que los insectos voladores disminuyeron en más del 75% en 27 años (desde 1989). El estudio se basa en mediciones de biomasa de miles de diferentes insectos (abejas, mariposas y polillas). El dramático descenso se observó independientemente del hábitat, el uso de la tierra y el clima. El paisaje agrícola moderno, para los insectos es un ambiente hostil, pero también está sucediendo en reservas naturales adyacentes. Las caídas más graves (82%) se produjeron a mediados del verano, cuando los insectos suelen ser más abundantes. <<< >>> La base mundial de árboles BGCI representa unos 2.500 jardines botánicos de todo el planeta. Cuando se usaron datos de más de 500 fuentes publicadas se encontró que 9.600 especies de árboles están amenazadas de extinción, sobre un total de 60.065 (solo 20.000 fueron evaluados). Brasil es el país con la población de árboles más diversa, con 8.715 especies. También cuenta con el mayor número de especies de árboles, son 4.333. En total el 58% de los árboles son endémicos de un solo país, con 2.991 especies que sólo se encuentran en Madagascar y 2584 sólo se encuentran en Australia. El peligro de extinción en gran parte se debe a la deforestación y sobreexplotación. Incluye más de 300 especies que están en peligro crítico con menos de 50 individuos en la naturaleza. <<< >>> La pérdida de hábitat en las selvas ecuatoriales se lleva innumerables especies que están adaptadas a espacios muy pequeños. Las selvas lluviosas tropicales están muy afectadas: de los 16 Mkm2 (millones de km2) de selva que existían, quedan menos de 9 Mkm2. El ritmo de deforestación es de 0,16 Mkm2 anuales (1% de selva original por año). La pérdida de bosques se compensa en parte por la forestación mediante monocultivos (silvicultura de un solo tipo de árboles) para la producción industrial. <<< >>> En el censo presentado en el 2013, y que tardó 10 años en realizarse, la selva amazónica entregó un total de 390.000 millones de árboles en 16.000 especies diferentes. El 50% de los árboles está concentrado en 277 especies dominantes. Pero, 6.000 especies tienen menos de 1.000 ejemplares y se encuentran dentro de la definición de “peligro de extinción”. Estas selvas tienen una diversidad fascinante. En un estudio en Perú se contaron 300 especies de árboles en una hectárea (casi la mitad de las especies nativas de Norteamérica). Se computaron 1.300 especies de mariposas y 600 de aves en un área de 5 km2, Un conteo en un solo árbol entregó 43 especies de hormigas (casi igual que en toda Inglaterra). Una hectárea de selva amazónica en Perú contenía cerca de 40.000 especies de insectos, donde la mayor parte son escarabajos coleópteros. Hawái, por su aislamiento, es un laboratorio de gran interés. La familia Amastridae está formada por caracoles de tierra y se identificaron 325 especies endémicas de Hawái. Hoy día solo sobreviven 15 especies con una tasa de extinción del 14% por década. Este valor preciso pone en evidencia el poco conocimiento que disponemos sobre la tasa de extinción de las especies. Las especies extintas están, lo que es difícil es contabilizarlas. <<< >>>
El Antropoceno: (5) corrimiento de hábitat. El calentamiento global es el escudo de identidad del Antropoceno. Los ecosistemas se corren hacia los polos a una velocidad media de 0,42 km/año, con extremos en los bosques de coníferas (0,08 km/año) y los pastizales y sabanas (1,26 km/año). Los animales se mueven más rápido que las plantas. En Finlandia se midió que la densidad de individuos de ciertas especies de aves tuvo un movimiento de 45 km hacia el norte en 40 años (1970-2010). La densidad poblacional es mejor indicador que la distribución y se puede obtener gracias al aporte de los observadores de aves. La vulnerabilidad de las especies depende de: (1) la velocidad de deriva del ecosistema; (2) del grado de fragmentación; (3) las barreras naturales; (4) la dirección de movimiento (al norte-sur o arriba-abajo) y (5) la tolerancia de las especies al cambio climático. La velocidad de corrimiento de la temperatura es mayor a muchas plantas y sin el soporte vegetal muchos animales estarán atrapadas. <<< >>> Un modelo de abundancia de aves analizó el impacto del calentamiento global en 8.400 especies. Con un aumento extremo de 6,4 °C en el 2100 se estima en 30% las especies de aves extintas. El escenario intermedio de 2,8 °C entrega entre 400 y 550 extinciones de aves. La causa mayor es el cambio de vegetación; siguen la topografía (impedimento para superar barreras naturales), y la presencia de alimentos. Por ejemplo, en Costa Rica los tucanes de la base están colonizando los bosques de montaña. Allí compiten con especies residentes por la alimentación y los agujeros de anidación, y se alimentan de los huevos y pichones de otras especies de aves. Hasta ahora, las especies de tierras altas estaban menos amenazadas porque las comunidades humanas prefieren tierras bajas planas en lugar de montañas escarpadas. Pero también son más sensibles a los cambios de temperatura y sus poblaciones están aisladas en islas de hábitat rodeadas de un mar de tierras bajas más calientes. Las aves sedentarias (80% de especies) son más propensas a extinguirse. Una estimación calculó que al inicio del proceso (hoy día) la tasa de extinción es de 100 especies por cada grado de aumento. <<< >>> Se notan cambios en la fecha de las migraciones y en el corrimiento de las poblaciones. Los dispersores débiles (anfibios) son los más afectados por la velocidad de cambio, mientras que los dispersores fuertes (aves) suelen adaptarse más rápido. Los anfibios sufren la fragmentación del ecosistema. Las mariposas, en cambio, tienen un ciclo de vida corto y deberían adaptarse más rápido. Una especie de mariposa en Inglaterra está afectada por otra causa: el ciclo oruga-mariposa-oruga está ocurriendo fuera de tiempo y las orugas no encuentran alimento apropiado. Desde 1976 al 2014 se midió una pérdida del 86% en la mariposa Lasiommata lasiommata. Además, los bosques que las soportan se adaptan muy lentamente, sufriendo sequias, incendios, patógenos y plagas más frecuentes. <<< >>>
El Antropoceno: (6) el impacto en las poblaciones. En 1876 se extinguió en las Islas Malvinas un zorro (Dusicyon Avus) que se separó de sus ancestros hace 16.000 años (de acuerdo con el ADN). La última glaciación redujo el nivel del mar y cerró la brecha entre Patagonia y las islas a 20 km con 10-30 m de profundidad. Es tan poco profundo que es casi seguro que se congelara de vez en cuando. Los lobos, simplemente podrían haber caminado a través del hielo. El puente de hielo era una especie de filtro ecológico que los grandes carnívoros terrestres pudieron cruzar, pero excluyó a los omnívoros y herbívoros. <<< >>> La pérdida de especies clave puede inducir cascadas tróficas que conducen a cambios en el hábitat. Por ejemplo, La Vaca Marina de Steller (Hydrodamalis gigas) habitaba las Islas Commander a mediados de la década de 1700. La cascada fue provocada por la caza hasta la virtual extinción de la Nutria de Mar (lutris) para el comercio de la piel. Esto redujo la depredación sobre los Erizos de Mar y el aumento de su población. Aumentó entonces la herbivoría en los bosques de algas por encima un umbral crítico. El colapso del bosque de algas llevó a la pérdida de la base de alimentación de las vacas de mar, dando lugar a su extinción completa en unas pocas décadas, en ausencia de cualquier presión de la caza directa. <<< >>> La industria farmacéutica debe parte de sus medicamentos a componentes naturales. Por ejemplo, el Tejo del Himalaya (Taxus wallichina) produce un compuesto llamado Taxol, utilizado en el tratamiento de cáncer de mama y ovario. Antes de 1960, era considerado un árbol maleza y fue destruido con regularidad. El descubrimiento del compuesto fue un arma de doble filo. Estimuló la protección de especies y llevó a la sobreexplotación. Ahora, el árbol de tejo está al borde de la extinción. <<< >>> Un estudio examinó los factores de riesgo de extinción de más de 100 especies de aves, incluyendo 22 especies de buitres. Los resultados sugieren que el riesgo de extinción en los buitres se debe a sus grandes masas corporales, lenta tasa de reproducción, dieta especializada y riesgo de intoxicación. El envenenamiento impacta al 88% de las especies de buitres amenazadas y se debe a diferentes causas. (1) Envenenamiento por fragmentos de bala de plomo en las tripas dejadas por los cazadores. Por ejemplo, el cóndor de California disminuyó a un mínimo de 22 ejemplares en 1982. Ahora son más de 400. (2) Intoxicación por fármacos. En la India se perdió el 95% de la población de buitres en 20 años y la causa fue el diclofenaco, un fármaco antiinflamatorio veterinario que alivia el dolor y engorda el ganado. (3) En África la causa son los venenos que se utilizan para controlar las plagas depredadores, como leones o chacales. Los venenos son tan tóxicos que actúan en cascada para aves, mamíferos e insectos. Por ejemplo, un cadáver de elefante envenenado en Namibia en 2007 mató a 600 buitres. Sin buitres, otros animales se alimentarán de la carroña (cuervos, ratas, perros) y pueden llegar a ser dominantes. Los buitres son consumidores de alta eficiencia de la carroña, les lleva unas horas consumir lo que de otra forma se descompone. El estómago del buitre es muy ácido, matando a casi todas las bacterias o virus que pueden estar presentes en la carroña. Como los buitres no suelen entrar en contacto con los humanos, sirven como una barrera para prevenir la propagación de enfermedades. La India experimentó un fuerte aumento en los perros salvajes (estimado de 7 millones) es responsable del brote de rabia que mató a 48.000 personas de 1992-2006. Los miembros de la secta Parsi del zoroastrismo durante miles de años, colocaron a los muertos en las cumbres para los buitres los consumieran (“entierro del cielo”). Sin buitres, los parsis experimentaron una crisis dentro de la fe. <<< >>> La Paloma Migratoria (Ectopistes migratorius) llegó a tener 5.000 millones miembros en Norteamérica y fue exterminada por la matanza masiva durante el siglo 19. ¿Por qué no fue capaz de sobrevivir en poblaciones pequeñas y aisladas? Una hipótesis dice que estaban bien adaptadas para grandes bandadas, pero mal para grupos pequeños. El cambio en el tamaño de la población ocurrió tan rápido que no pudieron adaptarse. El estudio de la diversidad genética del ADN recuperado en especímenes de museo confirmó la poca diversidad genética. Los genes con baja variabilidad están asociados con el sistema inmune, a la reducción del estrés y con la capacidad de variar alimentos. Las poblaciones grandes y densas tienen mayor carga de enfermedades y estrés social. La adaptación a grandes poblaciones puede haberse convertido en un riesgo cuando se redujo su población. La Teoría de la Población predice que las especies con poblaciones grandes deberían tener una mayor diversidad genética, pero para ello la mayoría del genoma debe evolucionar en forma neutral mediante deriva genética, acumulando mutaciones aleatorias sin efectos beneficiosos ni perjudiciales. El hecho de que las mutaciones beneficiosas se volvieron dominantes llevó a la pérdida de variabilidad genética y a que la especie sea más vulnerable a los cambios. De todas formas, hay que tener en cuenta que la última gran bandada de 250.000 aves fue exterminada en un solo día en 1896. La última paloma mensajera en libertad se observó en Luisiana el mismo año. La última en el zoológico murió en Cincinnati en 1914. <<< >>> La Langosta de las Rocallosas (Melanoplus spretus) formó bandadas enormes de saltamontes en el oeste de Norteamérica. En 1875 se llegó a un avistamiento de 510.000 km2, con 12.500 millones de insectos, la mayor concentración de animales estimada en el libro Guinness. Menos de 30 años después, la especie se había extinguido. Un último avistamiento se registró en 1902. Debido a lo abundante se recogieron muy pocas muestras en museos. <<< >>> El poder del hombre sobre la naturaleza es limitado. En 1964 se inició una campaña de erradicación del mosquito Aedes aegypti que en 10 años debía exterminarlo en Estados Unidos. El programa de erradicación utilizó aerosoles químicos y eliminó criaderos, y nunca estuvo a punto de deshacerse de A. aegypti. <<< >>> Un estudio de 47 poblaciones de león africano (Panthera leo) permitió estimar la evolución de la población desde 1990. Como resultado se sabe que las poblaciones están disminuyendo en todas partes, excepto en cuatro países del Sur (Botsuana, Namibia, Sudáfrica y Zimbabue). Los modelos de evolución de la población en los próximos 20 años indican una probabilidad del 67% que los leones en África Occidental y Central disminuyan a la mitad. En África Oriental el porcentaje se reduce al 37%. En África del Sur la conservación es exitosa debido a la reintroducción con manejo intensivo y a las reservas naturales financiadas. Algunos culpan al ecoturismo de dañar la vida silvestre, e incluso hacerla más vulnerable a los depredadores y la caza furtiva. Pero, los turistas interactúan con una pequeña porción de la población de fauna, por lo que es difícil que la docilidad o audacia que adopten prevalezca en toda la población mediante selección natural. El ecoturismo debería comportarse como un escudo de protección para la caza furtiva, volviéndola la compleja y difícil. <<< >>>

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