El Rewilding

Notas sobre Megafauna: (1) El valor en los ecosistemas. La influencia es casi invisible. Se supone que las plantas dominan los procesos biogeoquímicos. Fue Wallace quien primero reconoció que la megafauna era omnipresente y con impacto sustancial en la ecología. Su presencia modifica el ecosistema por consumo, pisoteo y reducción de la productividad de las plantas. Pueden alterar el equilibrio competitivo entre vegetación herbácea y leñosa. En África se estima que, en distintos ambientes, reducen la cobertura de especies leñosas entre 15-95%. Se contabilizó que los elefantes del P.N. Kruger (Sudáfrica) arrancan hasta 1.500 árboles adultos por elefante por año. Este pastoreo tiene efectos negativos por pisoteo y extracción, y positivos por la inserción de nutrientes mejorados, una menor competencia con la vegetación herbácea, densidades reducidas de roedores y menor frecuencia de incendios (el fuego es un “herbívoro” abiótico). <<< >>> Existen tres posibles estados de destino de los ecosistemas: (1) un “mundo verde” donde domina la cubierta de árboles con una restricción de recursos (agua o nutrientes), (2) “un mundo negro” controlado por la dinámica del fuego y (3) “un mundo marrón” controlado por los herbívoros. La densidad y distribución de la megafauna determina las transiciones entre estos estados posibles. En los ecosistemas húmedos, la pérdida de la navegación y el pastoreo puede conducir a bosques cerrados (transición del marrón al verde). <<< >>> Un estudio siguió por GPS y realizó experimentos de alimentación con carnívoros depredadores (leopardos y perros salvajes), sus presas naturales (antílope) y los patrones de crecimiento de las plantas comestibles y las espinosas. En Laikipia (Kenia) está la sabana ecuatorial con una mezcla de árboles y pastos. Los resultados indican que la presencia de carnívoros modifica la forma de comer de los herbívoros. La reducción de depredadores permite que los herbívoros se alimenten de sus plantas preferidas en zonas que solían ser arriesgadas. Esto permite la proliferación de plantas espinosas. De las 31 especies de grandes carnívoros en el planeta, un 75% están en declive y 17 tienen menos de la mitad de sus distribuciones históricas. El aumento de herbívoros lleva a las plantas por dos caminos: protegerse mediante espinas más grandes, o prosperar en áreas riesgosas para los depredadores. En el estudio se quitaron las espinas a los arbustos con espinas, y se añadieron espinas a las especies sin espinas. Se comparó el número de hojas comidas por los impalas, quienes evitaron comer árboles con espinas, con independencia de qué especie se trataba. Usando cercas electrificadas se comprobó que al excluir al impala el número de árboles con menos espinos aumentó 3 veces. <<< >>> <<< >>> La megafauna herbívora puede ser residente (sedentaria) o navegadora (migradora o itinerante). En las sabanas africanas, los herbívoros navegadores benefician a los árboles que se defienden mediante espinas (acacias) y con defensas químicas. En los bosques boreales, los alces y ciervos lo hacen con el abeto blanco con agujas. Varias adaptaciones usadas para resistir el fuego (hojas esclerófilas y corteza gruesa) sirven para disuadir a los grandes herbívoros. Los nutrientes encerrados durante años en las hojas y tallos son liberados cuando lo digieren los herbívoros. La digestión actúa como cubas cálidas y húmedas en ecosistemas secos y fríos, lo que acelera el lento ciclo de nutrientes. Se combinan 3 aspectos: altas tasas de consumo; largos tiempos de residencia en sistema digestivo; y largos rangos de movimiento diurno. Con esto, la megafauna es un transportador lateral de nutrientes por las heces y orina. En los océanos, una transferencia es vertical por parte de las ballenas que consumen nutrientes en el océano profundo y los transfieren a la superficie. Esta bomba de nutrientes se conecta con los peces anádromos migratorios (salmón) en los ríos y las aves marinas entre el océano y las costas. Es una bomba de nutrientes biótica global que trabaja contra el flujo entrópico abiótico. Un estudio estimó la reducción del transporte de nutrientes (fósforo) ante la disminución de la megafauna. El transporte vertical en el océano se redujo en un 77%; la bomba desde el mar a la tierra un 94%, y la difusión terrestre un 92%. <<< >>> <<< >>> La megafauna no solo sin mamíferos, también hay aves. La explotación agrícola y forestal fragmentaron la selva tropical de Brasil. Un estudio de la biodiversidad en los fragmentos mostró la ausencia en algunos de grandes aves (tucanes) que comen semillas. Se recolectaron 9.000 semillas de palma (Euterpe edulis) en 22 fragmentos de bosques para verificar esta falta en la población de palmas. Como las palmas producen semillas entre 9 y 14 mm de diámetro, se encontró que donde no hay tucanes las semillas eran más pequeñas. La presencia de aves pequeñas no puede garantizar la propagación de las semillas grandes. Pero las semillas pequeñas retienen menos agua y no germinan bien en períodos de sequía. Con climas más secos y sin grandes aves, las palmas tendrán problemas. <<< >>>
Notas sobre Megafauna: (2) La extinción. Hasta hace 10.000 años, la megafauna modelaba los ecosistemas (estructura física y trófica, composición de especies, biogeoquímica y clima). En pocos miles de años, el hombre adoptó esta función y sucedió un cambio dramático ecológico en los continentes y en pocos cientos de años también ocurrió en los océanos. Los procesos de consumo y digestión de la megafauna afectan los ciclos biogeoquímicos del suelo; alteran los niveles freáticos; las emisiones de metano del suelo; afectan el albedo de la superficie terrestre; y la evapotranspiración. Por ejemplo, un estudio estimó que la pérdida de megafauna en el Pleistoceno produjo un enfriamiento global entre 0,08 y 0,20 °C. El impacto se reflejó en una caída en la concentración de metano atmosférico, lo que impulsó el cambio de un ecosistema dominado por herbívoros a otro dominado por humedales boreales y tropicales. El colapso de la megafauna aumentó la vegetación leñosa que habría actuado como sumidero de carbono. Un potente impacto fue el cambio de albedo en las latitudes altas por cambios en la cubierta de árboles. En las regiones con la cubierta de nieve, los árboles calientan la superficie porque son parches oscuros por encima de la nieve reflectante. Por lo tanto, a escala global, la reducción del efecto invernadero y la disminución del albedo trabajaron en direcciones opuestas. La megafauna puede alterar el albedo por pisoteo y pastoreo. Un estudio introdujo herbívoros en un ecosistema siberiano y demostró cómo pisotean la nieve en invierno, lo que reduce la temperatura del suelo en 15 a 20 °C. El pastoreo elimina parte del pasto más oscuro, exponiendo la nieve brillante y aumentando el albedo. El aumento de la reflectividad ayuda a mantener las reservas de carbono en el suelo (permafrost). <<< >>> <<< >>> En la pampa argentina, la megafauna carnívora y herbívora se extinguió hace 12.500 a 7.000 años. Las causas fueron un cambio de clima y el arribo del hombre. Sin embargo, no hubo una expansión de la cobertura de árboles como en el Ártico debido a las limitaciones de lluvia y pobreza del suelo. Muchos ecosistemas dependen de la megafauna para obtener nutrientes desde el estiércol. Si se quita la megafauna los nutrientes pierden movimiento. La extinción masiva tuvo efecto en el ciclo del fósforo que sigue la línea desde las rocas andinas hacia las llanuras de inundación de los ríos y luego hacia el océano. Se estima que la megafauna extendía los nutrientes 50 veces más que en la actualidad y la causa es el alambrado. Hoy, los humanos dominan el movimiento de nutrientes, pero en tanto la megafauna los dispersaban, los humanos los concentran. Los fertilizantes se extienden en parcelas agrícolas productivas y se mantiene el ganado vacuno encerrado en lugar de dejarlo vagar. Por ejemplo, el P.N. Kruger está dividido en una zona de basalto rico en nutrientes y otra de granito pobres en nutrientes. Los elefantes y rinocerontes hacen la transferencia de nutrientes lo que ayuda al crecimiento de las plantas en la zona de granito. La desaparición de esta megafauna libre tendría un efecto grave sobre el paisaje. <<< >>> <<< >>> El Bisonte Americano (Bison bison) pesa hasta 2 toneladas y se mueve continuamente pastando hierbas nativas. Gracias a fósiles de 442 bisontes del círculo polar ártico se pudo reconstruir la historia. La especie llegó a América entre 300.000 y 130.000 años atrás. Prosperaron en entornos de extremos climáticos gracias al abrigo de piel resistente al frío y calor. En el año 1500 eran 30 a 60 millones y desde 1700 empezaron a caer por la caza y enfermedades del ganado europeo. La masacre llegó al máximo en 1873. En Europa en el siglo 20 ya no había bisontes debido al hábitat degradado y fragmentado (agricultura, tala y caza). Con animales en cautiverio se inició la recuperación partir de 12 individuos de zoológicos. Hoy se considera una especie vulnerable con 6.000 individuos. Hace 10.000 años, bisonte europeo se alimentaba de hierba y las hojas, pero hoy vive en manchones de bosques y debe ser alimentado en invierno. <<< >>> En Australia, un estudio atribuye a los humanos la extinción de Genyornis newtoni, un ave de más de 200 kg de peso y 2 m de altura similar a un Ñandú. Se analizaron restos quemados de cáscaras de huevos en 2.000 sitios diferentes de hace 50.000 años. En la mayoría de los sitios, los huevos estaban en un radio de 3 m, presentaban quemaduras por la temperatura y un tiempo de exposición que no corresponden a fuegos accidentales. Los antiguos habitantes hacían hogueras, recolectaban huevos para comer y así redujeron el éxito reproductivo del ave. También se encontraron restos quemados de huevos de Emus (ave endémica de Australia). Se estimó que el 85% de la fauna del final del Paleoceno que pesaba más de 44 kg se extinguió quizás por acción humana. <<< >>>
Reintroducción de megafauna: (1) qué es rewilding. El movimiento de Rewilding pretende reintroducir algunos miembros de la megafauna en sus antiguos lugares reconstruyendo los ecosistemas. Data de los años 1990 y utiliza herramientas de biogeografía de islas, teoría de metapoblaciones y regulación “desde-arriba-hacia-abajo” por los grandes carnívoros. Tres argumentos justifican el énfasis por los grandes depredadores. (1) La estructura, resistencia y diversidad de los ecosistemas se mantiene por las interacciones tróficas desde-arriba; (2) los depredadores de gran alcance requieren grandes núcleos de paisaje protegido y (3) la conectividad se requiere porque las reservas son pequeñas y deben estar vinculadas para asegurar la sustentabilidad a largo plazo. Utiliza la reintroducción de especies y recuperación del ecosistema y la estrategia núcleos-pasillos-carnívoros es crítica para la autorregulación. Los grandes carnívoros son esenciales para la restauración ecológica, tanto como los procesos naturales (incendios e inundaciones). <<< >>> En Europa, una tercera parte del territorio está ocupada por al menos un gran carnívoro, en lo que se considera un éxito de la conservación. El grupo Rewild-Europa espera tener un millón de hectáreas para el 2022 recuperadas, incluyendo pastizales y funciones de ecosistemas. Rewildind reconstruye los ecosistemas (reforestación, control de plagas, manejo de contaminantes; riego y rebrote; colocación de cobertura), teniendo en cuenta la capacidad de carga; perturbación; sucesión; condiciones ambientales; edafología e hidrología. Rewilding tiene éxitos de restauración ecológica, pero los estudios empíricos son pocos. <<< >>> Rewilding utiliza la “biogeografía de islas” que explica los factores que afectan la riqueza de las especies, en un contexto donde una “isla” es un área de hábitat rodeado por zonas inadecuadas. Por ejemplo, montañas rodeadas por desiertos, lagos rodeados por la tierra firme, bosques rodeados por campos agrícolas. Esta teoría sostiene que el número de especies en equilibrio está determinado por la distancia al “continente” (mayor distancia menor número de especies) y el tamaño de la isla (mayor tamaño implica mayor número de especies), lo que afecta al índice de extinción en la isla y el nivel de inmigración. La teoría fue probada haciendo islas de manglares de Florida mediante fumigación con bromuro metílico para exterminar los artrópodos. Se supervisó luego la inmigración a las islas, de forma que en un año las islas habían alcanzado el equilibrio en número de especies. Este es una alerta por las reservas y parques nacionales que forman islas y que llevaría a la pérdida de especies en la medida que se logra el equilibrio. <<< >>> Un estudio sobre los P. N. en Estados Unidos muestra la correlación entre el tamaño y el número de especies de mamíferos. Un debate trabajó sobre la conveniencia de parques grandes o muchos pequeños (single large or several small). Los planes de conservación adoptaron la perspectiva de que una reserva grande mantiene mayor número de especies y que se requiere los corredores biológicos para conectividad entre hábitats aislados. Esto facilita la movilidad de especies y aumenta el número de especies que pueden sustentar. Otro concepto usado por Rewilding es la teoría de la metapoblación, que amplía el modelo clásico de dinámica de poblaciones. La metapoblación, que es un grupo de poblaciones locales conectadas entre sí por migraciones en los corredores. Los procesos involucrados son las migraciones, extinciones y colonizaciones (crecimiento, regulación). La teoría se soporta en: (1) la calidad de espacio estudiado (recursos disponibles); (2) cada fragmento tiene el mismo nivel a aislamiento (es igual de difícil la migración entre fragmento B; (3) las poblaciones son independientes, y la desaparición de la población de un fragmento no influye en otro. (4) las migraciones son esporádicas; (5) los cambios en pequeñas poblaciones son reflejo de lo que ocurre en las grandes poblaciones. La dinámica de las metapoblaciones se centran en que existen áreas desocupadas, y existen migraciones ocasionales de individuos en áreas libres. Los ejemplos de metapoblación son muy difíciles. Un ejemplo se encontró en las mariposas de Hanski (Melitaea cinxia). <<< >>> La vida silvestre necesita Wildways (vías de conexión entre áreas silvestres) para encontrar compañero, reproducirse y mantener la variabilidad genética. Wildways se construyen mediante la protección de áreas centrales conectadas por pasillos o enlaces. Son esencialmente mosaicos de tierras públicas y privadas conectadas que sirven de hábitat y corredores seguros para la vida silvestre para viajar libremente de un lugar a otro. <<< >>>
Reintroducción de megafauna: (2) ejemplos de rewilding. En Yellowstone el exterminio de los lobos por el hombre llevó a un máximo la población de alces en la década de 1930. Esto determinó el sobrepastoreo y que las autoridades iniciaran la regulación de la población mediante la autorización de caza. La caza llevó a un mínimo la población (cerca de 4.000) obligando a prohibirla en 1968. En los siguientes 20 años la población se recuperó. En 1995, se inició una operación de rewilding reintroduciendo lobos, lo que puso de manifiesto algunos beneficios ecológicos. En algunas zonas, los lobos mantienen a raya la población de alces y los mueven lejos de arroyos, permitiendo el progreso del sauce en las riberas y el retorno de los castores. <<< >>> Como en Norteamérica existían cerca de 60 grandes mamíferos que se extinguieron, en el 2005 se propuso la reintroducción de una fauna similar (asnos asiáticos, caballos de Przewalski, camellos bactrianos, asiáticos y elefantes, guepardos y leones africanos). Este proyecto fue resistido por quienes las consideran especies invasoras dañinas a los ecosistemas y la cadena alimentaria. La controversia puso en evidencia las divisiones en la forma de ver el mundo natural. <<< >>> Los Hurones de Patas Negras del oeste de Norteamérica perdieron hábitat y las enfermedades los empujaron al borde de la extinción. En los años 1980 llegaron a 18 individuos en su hábitat natural. Toda la población se mantuvo en cautiverio para establecer un programa de cría en cautividad. La reintroducción comenzó en 1991, y la población se recuperó a 750 en el 2015. Esta “historia de éxito” de la conservación, solo en 2008 y 2009, requirió 7.300 hámsteres dorados (5.100 vivos) y 2.466 perros de las praderas (1.480 vivos), para alimentarlos y enseñarles a cazas en la vida silvestre. <<< >>> Un programa en Bulgaria consiste en reintroducir 2 manadas de caballos konik que se criaron en el siglo 20 para parecerse al tarpán, un caballo salvaje extinto. El reto es des-domesticar para que puedan sobrevivir por sí mismos. La declaración de “salvaje” ayuda, ya que no tendrían que ser etiquetados o eliminados de un matadero. El ganado vacuno salvaje de Europa (el uro) se extinguió en Polonia en 1627 y la reintroducción tiene el reto del temperamento. El animal debe sobrevivir por sí mismo en el ambiente salvaje, pero no ser peligroso para las personas. <<< >>> Un caso de éxito conocido es en una isla en la costa de Mauricio, donde 20 tortugas gigantes de Aldabra se introdujeron en el año 2000 como sustituto de las tortugas nativas extintas. La restauración se efectuó para ayudar a salvar a las plantas nativas, como una especie de árbol de ébano que sólo se encuentra en esta isla. Las tortugas comen los frutos de los árboles y se dispersan las semillas en sus heces. Las semillas también son más propensas a germinar después de pasar a través de una tortuga. Las tortugas comen las malas hierbas y dejan las plantas nativas. Es difícil imaginar una población de tortugas fuera de control. <<< >>> En 1988 se creó el Parque Pleistoceno en Siberia con 125 hectáreas. El objetivo era restaurar una gama completa de herbívoros y depredadores recreando un ecosistema perdido. El bisonte de bosque se extinguió en Siberia hace 1000-2000 años y en el 2006, 30 crías de bisonte fueron trasladados desde Edmonton (Canadá) a Yakutsk. Por estos ensayos el Rewilding fue controvertido y acusado de promover “los ecosistemas de Frankenstein”; donde el mayor problema es el riesgo de contraer nuevas interacciones (no las perdidas) y no deseadas en su lugar. Se les propone que, en lugar de intentar restaurar la megafauna perdida, la conservación se oriente a restaurar especies existentes a sus hábitats originales. Para algunos los ecosistemas son maquinarias tan complicadas que la reintroducción de especies desaparecidas no es la mejor manera de restaurarlos. <<< >>> La tierra bajo la nieve pisoteada se enfría más rápido y el permafrost en el Parque del Pleistoceno es 4 °C más baja que en otros lugares. Las praderas también reflejan más el calor del sol que los bosques oscuros y se piensa que convertir la tundra a pastizales captará el carbono del aire. <<< >>>

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